El mundo aplaude la erradicación de la polio en África

“Hoy, el 25 de agosto de 2020, la ARCC (la Comisión de Certificación Regional para África) certifica que la región africana ha interrumpido la transmisión del poliovirus salvaje“.

La noticia de la erradicación de la polio salvaje en África fue recibida con gran alegría ©Twitter

Con estas palabras, la presidenta de la ARCC, la camerunesa Rose Leke, anunciaba el pasado martes una de las mejores noticias sanitarias de los últimos tiempos.

Algo que se agradece, después de más de seis meses de información constante sobre el coronavirus, sus devastadores efectos y la carrera contrarreloj para combatirlo.

Un gran hito

Es el segundo virus en ser erradicado en nuestro continente, tras la viruela, hace 40 años. Para mí, personalmente, es un gran honor y placer”, expuso Matshidiso Moeti, directora de la oficina regional africana de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Con este importante hito se ha conseguido prevenir la parálisis de 1,8 millones de niños, según detalló la doctora Moeti.

El último brote de polio en Nigeria -y en todo lo que la OMS considera región africana- se declaró en 2016 en el noreste del país ©Twitter

La batalla contra el poliovirus comenzó en 1988 con la resolución internacional de erradicarlo para el año 2000.

Una tarea que ha sido especialmente difícil en algunas zonas de África, afectadas por conflictos o de difícil acceso para realizar campañas de vacunación.

Qué es la poliomielitis

La poliomielitis es una enfermedad infecciosa causada por un virus, no tiene cura y sus síntomas incluyen fiebre, fatiga, vómitos y dolor de cabeza.

Se transmite de persona a persona, generalmente a través del agua contaminada, y suele afectar a niños menores de cinco años.

A veces causa una parálisis irreversible y puede conducir a la muerte cuando los músculos respiratorios se ven afectados.

La importancia de la vacuna

Al no haber cura para la enfermedad, las esperanzas para combatirla se pusieron en el desarrollo de una vacuna.

En 1961, el virólogo polaco-estadounidense Albert Sabin se convirtió en el pionero de la vacuna oral que se ha utilizado en la mayoría de los programas de inmunización en todo el mundo.

Nelson Mandela lideró en los años 90 una campaña internacional por la erradicación de la polio ©OMS

En 1996, se produjo una ola de poliomielitis en el continente africano que dejó paralizados a más de 75.000 niños: absolutamente todos los países se vieron afectados.

En ese contexto, el entonces presidente de Sudáfrica, Nelson Mandela, lanzó el programa Kick Polio Out of Africa (“Expulsemos la polio de África”) que movilizó a millones de trabajadores de la salud para que fueran de aldea en aldea entregando las vacunas personalmente.

Este programa fue respaldado por una coalición de organizaciones, incluida Rotary International, que desde la década de los 80 había encabezado la campaña de vacunación contra la polio en el continente.

Proceso de erradicación

Más del 95% de la población africana ya está inmunizada. Esta fue una de las condiciones que estableció la Comisión Regional de Certificación de África antes de declarar al continente libre de polio salvaje.

Los programas de vacunación han sido vitales contra la polio ©ONU

A nivel mundial, el número de casos de polio salvaje se ha reducido drásticamente debido a la inmunización nacional y regional de bebés y niños.

Sin embargo, la enfermedad sigue siendo endémica en Afganistán y Pakistán.

“Hasta que el virus de la polio salvaje sea erradicado en todas partes, sigue siendo un riesgo global“, le dijo a la agencia Reuters Michael Galway, experto en polio de la Fundación Bill y Melinda Gates.

“No hay nada que impida al virus hacer la ruta desde Pakistán y Afganistán hacia África”, observó.

Para que se eliminen todos los tipos de polio, los esfuerzos de vacunación deberán continuar junto con una vigilancia permanente, todo con el fin de proteger de la enfermedad a los más pequeños.

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